Chinese researcher, Tu Youyou wins Lasker Award for her discovery of the malaria drug artemisinin

Tu Youyou of the China Academy of Chinese Medical Sciences, Beijing, receives the Lasker-DeBakey Clinical Medical Research Award for her discovery of the malaria drug artemisinin.

Artemisinin is credited with saving millions of lives, particularly in the developing world.

The 81-year-old Tu,  began working on malaria during China’s Cultural Revolution, when the government launched a secret military project ( Project 523) to find a treatment for malaria. She studied traditional Chinese medical and folk remedy texts looking for possible treatments. One, the extracts from Artemisia annua , or sweet wormwood, stopped the growth of the Plasmodium parasite. In 1972 they produced a drug that could be used to treat humans.

Award Description (From the Lasker Foundation):

Tu Youyou

For the discovery of artemisinin, a drug therapy for malaria that has saved millions of lives across the globe, especially in the developing world.

The 2011 Lasker~DeBakey Clinical Medical Research Award honors a scientist who discovered artemisinin and its utility for treating malaria. Tu Youyou (China Academy of Chinese Medical Sciences, Beijing) developed a therapy that has saved millions of lives across the globe, especially in the developing world. An artemisinin-based drug combination is now the standard regimen for malaria, and the World Health Organization (WHO) lists artemisinin and related agents in its catalog of “Essential Medicines.” Each year, several hundred million people contract malaria. Without treatment, many more of them would die than do now. Tu led a team that transformed an ancient Chinese healing method into the most powerful antimalarial medicine currently available.

Malaria has devastated humans for millennia, and it continues to ravage civilizations across the planet. In 2008, the mosquito-borne parasites that cause the illness, Plasmodia, infected 247 million people and caused almost one million deaths. The ailment strikes children particularly hard, especially those in sub-Saharan Africa. It affects more than 100 countries—including those in Asia, Latin America, the Middle East, parts of Europe—and travelers from everywhere. Symptoms include fever, headache, and vomiting; malaria can quickly become life-threatening by disrupting the blood supply to vital organs. Early diagnosis and treatment reduces disease incidence, prevents deaths, and cuts transmission.

In the late 1950s, the WHO embarked on an ambitious project to eradicate malaria. After limited success, the disease rebounded in many places, due in part to the emergence of parasites that resisted drugs such as chloroquine that had previously held the malady at bay. At the beginning of the Chinese Cultural Revolution, the Chinese government launched a secret military project that aimed to devise a remedy for the deadly scourge. China was particularly motivated to prevail over malaria not only because it was a significant problem at home, but also because the Vietnamese government had asked for help. It was at war and the affliction was devastating its civilian and military populations… (To read the rest of the article, click here.)

青蒿素(artemisinin)是用现代科学技术从2千年传统中草药的精华中锤练出的一颗光芒四射的福星—写在屠呦呦荣获2011年拉斯卡临床医学研究奖之后】

喜讯传来,屠呦呦荣获2011年拉斯卡临床医学研究奖。这使她一夜之间成为一位在全球医学科学领域家喻户晓的杰出中国科学家。人们不禁要问,中国科学院是干什么吃的,竟然让这样一位伟大的科学工作者至今与中科院院士无缘?选评院士的人们到底是有眼无珠,还是根本就没眼?简直就是中科院的头等滑稽事件。仅此全世界的科学家们都可以笑话中科院了。

屠呦呦是浙江宁波人,生于1930年,她1955年毕业于北京大学医学院药学系,大学毕业后被分配到卫生部直属的(中国)中医研究院工作。此后她于1959年在西医学中医的“指导思想”下,又脱产系统地学习中医学两年半。这可以说是歪打正着,为她以后开发研究中草药的精华打下必要的基础。在那个年代,党和国家的需要就是每个人别无选择的事业。屠呦呦先生曾投入到抗血吸虫药物的研究并有所建树。可惜当时的学术环境崇尚集体奉献而不鼓励个人奋斗和出名成家,以致屠先生很少有显眼的科学文章发表。那时候讲的就是又红又专无私奉献嘛,我们所熟悉的建国初期国内培养出来的老一代知识分子大多数都是这种形象。但该说不说,很多人都很认真的去工作,兢兢业业,一丝不苟。屠先生应该就是他们中的一员。

1967年,据说因为越南战事受疟疾流行拖累,使得越南方面向中方提出要求,需要援助有效抗疟药,加之当时中方有不少整编炮兵师直接参加越战,而且在中国南方还部署了重兵,这些部队和当地民众也都受到疟疾的肆虐。有一些感染的疟原虫已经对当时治疗疟疾最有效的药物——氯喹产生了抗药性,这导致恶性疟,脑型疟和因此而死亡的病例不断增加。形势所迫,为解燃眉之急也好,从战略着眼于未来也罢,总之,国家正式启动了一个秘密的523计划,参加的单位大小不下50家,目的就是开发新更加有效的抗疟药物。可想而知,在当时的条件下,不可能有像我们现在这样的条件,可以从上百万种化学复合物中筛选有效分子。当时最为可行的,最省事的,最有希望成功的途径自然的是从已知的,有抗疟效果的中草药中去筛选。从今天的角度看,尽管传统的中医学含有很多伪科学的成分,但5000年的临床实践,确确实实地沉淀出很多医病疗伤的精华。如何用现代科学手段提炼其精华,更好地为人类服务,是个很严肃的课题。屠先生三十年前就笃定要为大家做个榜样。人常说时势造英雄,也就正是在这样的环境下,屠先生被时代的需要推到了最前线。她即是大学药学系毕业,又接受过两年半系统的中医学训练,还有中草药知识,这样的人才在当时的中医研究院里怕也还是不可多得的。1969年,她被委任523计划分派在中医研究院的课题负责人,开始了她对抗疟新药的研究。

根据“拉斯卡基金会”公示介绍,屠先生和她的同事们先后曾收集了近2000个包括偏方验方在内的各种抗疟疾中草药方,从中遴选出200种有希望的草药,并着手从中萃取有效化学成分。到了1971年,她的研究小组已经提取出380种不同的化学成分,其中就有初步纯化的青蒿素。接下来的早期小鼠实验表明,青蒿素在小鼠体内有非常好的杀疟原虫效果。谁知好事多磨,在此之后的动物实验结果显示,采用当时的方法所萃取的青蒿素在体内杀疟原虫的效果并不稳定。大家都知道,说一个实验结果不稳定,挑明了就是说其结果可重复性差。讲屠先生和她的同事们兢兢业业,坚韧不拔(拉斯卡颁奖人他们这种精神赞誉为“dogged determination”)。通过广泛搜集查阅相关文献资料, 他们发现东晋名医葛洪在其《肘后备急方》中描述,将青蒿浸在一瓢升水里,然后拧搾其汁于水中,喝下这种青蒿榨汁则可以治疗“久疟”。屠呦呦根据这条线索,改变了原来的高温萃取法,进而采用乙醇冷浸法将温度控制在60℃,如此所取得的青蒿提取物其抵抗鼠疟效价有了显著提高;接着,用低沸点溶剂提取的青蒿素变得更加稳定,使其抗鼠疟原虫的效价更高更稳定。

当获得了稳定的青蒿素之后,屠呦呦于1972年开始与其他医务人员协作,在海南岛进行了多次临床实验。到了1978年,协作组共治疗了2099例各种疟疾患者,全部获得临床痊愈。据说当时实验结果显示单独应用青蒿素单体化学成分的疗效超过了氯喹。要知道,那时候,所有这些实验都是在神秘的环境下完成的,外间世人在很久以后还都以为只有氯喹才是最有效的抗疟药呢。

接下来,屠先生与她在中科院的协作单位合作,最终确定了青蒿素的化学结构为一种“倍半萜内酯”并于1977年在《科学通报》上发表了以“青蒿素结构研究协作组”署名的文章,其标题为:“一种新型的倍半萜内酯—青蒿素”。在我的印象里,《中国科学》和《科学通报》是中国的顶级科学杂志,在医学领域里是高于各种“中华”牌的一流分类学术期刊的。可见屠先生和她的同事们当时的科研水平已经达到了中国的巅峰。遗憾的是,国家政治体制昏庸,没眼自然无珠也就不提了,可科学圈里的人,俺只听到最近饶毅在得知屠呦呦先生获拉斯卡奖提名后感叹中国的科研环境好像造就了众仕之间,有眼不识金镶玉的窘况。难道其他人竟都不明白,屠先生和她的同事们过去的的科研曾经走在了全世界同行的最前面,而且直至今日他们的发明还在深深地影响着人类在抗疟疾领域的科学研究和疾病治疗?中国科学界,科研管理体系这次除了跟在拉斯卡将后面马后鞭炮庆祝以外,还应该深刻检讨,为什么自己的科学家要让别人选才选得出来,究竟何时才能够做到在科学界有万紫千红齐绽放,花开墙里先悟香?

在拉斯卡在颁奖仪式上,颁奖人罗茜.莎俳罗(Lucy Shapiro)说的贴切:“在临床医学的历史上我们很少有机会能庆贺足以使在100多个国度里,数以亿计的患者减轻痛苦,并使无以计数的病人,特别是孩子们的生命得以挽救的一项发明。…屠教授的工作成果无可争议地成为近半个世纪人类对疟疾治疗史上最为重要的药理学贡献。”说得多好呀。在此希望能与大家一道,为屠先生和她的同事们以科学开发中草药,由此取得了举世瞩目的成就而骄傲并表示热烈祝贺!